化粧い桜に紅を差す
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私が初めて紅を引くキッカケとなったのは、母が鏡台の前に座り、鏡で顔を確認しながら唇を赤く塗っている姿がトテモ印象的で、紅を引いた後、薄く笑う顔が綺麗だったからです。それは大人になった今でも強く記憶しております。化粧に対して興味を抱いた幼少の私は、母が鏡の前にいないことを確認した後、鏡台に備えつけられた柔らかい丸椅子に腰を下ろし、お目当ての口紅を手に取りました。蓋を外し、クルクル回し動かせば、真紅色のソレが顔を出します。母がそうするように首を前に伸ばしながら、赤い口紅を上唇にソッとあてがい、下唇の方にもツツッ……と真横に引き、ムズムズと上下の唇を擦り合わせました。鏡に映る自身の顔を見れば、女の真似事をした小さい男の子がボンヤリ見詰め返しています。

ホウと熱に浮かれたように、唇に色付いた鮮やかな部分を見詰めていますと、鏡の端の方にチラリと映る母の姿に気が付きました。ギョッとして振り返ると、母は無言のまま足音を立てず近寄り、鏡面越しに私の顔をマジマジと見詰めています。母は何かと厳しく、粗相をすればすぐに手が出る性質の人でした。ですので、キット打たれる……頬を叩かれると思った私は強く両目を閉じ、身を硬直させました。しかし母は意外な事に、ふうと浅く息を漏らし、私の小さな唇をハンカチで拭いながら「似合わない」と一言、少し目尻を下げ、薄く笑いました。初めて母の温かい笑みを見た私は、嬉しさのあまりホロホロと泣いてしまいました。

一度だけでなく、また母の笑みが見たいと思った幼く愚かな私は、同じように紅を引き、積極的に化粧姿を母に見せるようになりました。しかし母は、感情のない無機質な目で一瞥するのみで何も言いません。母の怜悧な態度は、化粧癖がつかないように意図的に行なったものなのでしょう。しかし、化粧に味を占めた私には逆効果でしかありません。

母の微笑が見たいと諦観と執着の入り混じった心持ちの中育った私は、やがて、人に隠れて化粧をするようになりました。母の口紅をくすねて使うわけにはいきませんので、コソコソしていますが、正攻法として恋人のプレゼントだと偽り、真紅の口紅を購入するようになっていったのです。理性では……情けない、男がするべきことではない……と思いつつも、どうしても私には自分の行動を止める事が出来ませんでした。断っておきますが、自身が女性になりたい等の願望は一切ありません。母が笑ってくれるかもしれない……という、一度味わった喜びのために紅を引くのです。強いて言うなら、煙草を吸うのは口寂しさのために欲しがるのだと聞きました。それと、同じようなものなのでしょう。

「いつもご利用でいただき、誠にありがとうございます」

数える程度の数だった口紅が十本の指をはるかに超えたそんな折……、新しい色の口紅を買うため、いつものように馴染みの化粧店に足繁く通った時の事です。陳列棚に並んでいる色々な口紅を……中でも赤色のモノを吟味していますと、背後からソッと声を掛けられました。いつの間に傍に寄ってきたのでしょう。私の右後ろにいたのは、黒く上品なスーツに、淡いピンクのスカーフを巻いた女性がニコニコと笑いながら立っていました。

「わたくし、化粧販売員のミヨコと申します」

「み、よこ……」

「イワナガ美容組合の商品をご贔屓にしてくださり、ありがとうございます。いきなりでございますが、あなた様に折り入ってお話がございまして……少し、お時間の方はよろしゅうございますか?」

彼女……ミヨコさんは目尻を下げた完璧な微笑を浮かべながらスラスラとそう言い、一歩近寄りました。私は……どうせ他の化粧品を勧めてくるのだろう……と考え、疎ましさを感じていました。商品を選んでいる時に近寄ってくる店員を、この上なく邪魔なものだと考えている私には、余計なお世話でしかなかったのです。キッパリ断ろうとした瞬間、彼女は素早く二の腕を攫み、耳元に口を寄せ小声でこう言いました。

「口紅がお好みのようで……私も赤い口紅は好きですよ」

あなたが使っているのでしょう、分かっておりますのよ……とミヨコさんは瞳で能弁に語りながら。

「あなた様にお話がございますのは……ホホ……そう険しく、そんなに激しく警戒なさらないでくださいまし。……話がございますのは、あなたに化粧を売りつけるのではなく、あなたが化粧を売る側に回って欲しい……タッタそれだけのこと……」

私は彼女の顔をマジマジと見詰めました。彼女は物憂げな眼差しで、姿勢良く立っているだけ……。彼女は私の二の腕からソッと指を放し、陳列棚に並ぶ商品を1つ手に取りました。勧誘の言葉を続けます。

「イワナガ美容組合は、新なる発展と進歩のために男性職員を急募しております。殿方はあまりお化粧をなさらない所為か、男性の雇用数が少ないのです。そこで……化粧にご理解のあるあなた様を歓迎したく思い、不躾ながらもこのような話を致しております」

彼女の言葉は真面目で熱心なものでした。聞いている内に、イッソ買う側ではなく買わせる方へと立場を変えてみるのはどうかしらんと思われてきました。この急激な心理変化は、”あなたが必要なのです”と、彼女に言われたことがキッカケです。母のトテモ厳しい教育と、冷たい態度の中で育った私は、女性に必要とされる事にこの上ない喜びを感じるようになっていました。少しでも媚びるようにお願いを……或いは、威圧的な態度で命令されれば、断る術などないのです。

どうかしら? と返事を迫られ、承諾した返事をすれば再度腕を掴み、彼女が勤める会社へ私を案内しました。本社の案内は、軽い会社方針と経営理念の説明が含まれていました。説明会が終わった後、彼女は「本社に勤める気持ちがございましたら、後日いらっしゃってください」とそう言い、私を解放しました。気持ちの整理などの時間の猶予をくれたのでしょうが、自身の気持ちはすでに決まっていました。ここで働いてみよう……もしかしたら天職かもしれないと考えつつ、指定された日にちに彼女に会いに行ったのです。

「マア……嬉しい。働いてくださるのですね? でも、務める前にチョット……わが社には研修期間があるのですよ。そこで会社の方針にあう方なのか、適正チェックがあるんです」

彼女はニコニコ笑いながらそう言い、私を会社寮へ連れていきました。研修期間中は寮生活が義務付けられている、とのことでした。研修の内容は省かせていただきますが、私は2ヶ月の研修期間を問題なく終え、本社に勤めることが決定されました。研修期間でも薄々勘付いておりましたが、イワナガ美容組合はホントウに驚くべき場所でございました。一番ヘンテコだったのは、社内の人間は特別な立場の人間を除き、比良社員は男女関係なく、ミヨコと一括した呼び名を有していたのです。

「あなたも、ミヨコと名乗るようにしてくださいませ」

と、76番目のミヨコさんがそうおっしゃった時は、男が女性名を名乗る事に違和感を覚えました。しかし、それは最初の時だけです。働く内に分かったのですが、イワナガ美容組合の社員は、本物のミヨコ様に憧れを抱いており、”彼女のように美しくなることに妥協や怠慢を許さず、弛まない努力を重ねているのです。美の運動として記憶に新しいのは、社内放送員、“98番目のミヨコ”さんが、05年度から10年度のミス・ミヨコに輝いたことです。五年連続ミス・ミヨコに輝いたことを記念し、美の見本として彼女の顔になる洗顔クリームを発売したのですが、商品は瞬く間にヒット商品となり、お客様から沢山のお便りをいただきました。“ミヨコ”の素晴らしさに気がついた私は、いつしか女性名で名乗ることに抵抗などなくなりました。寧ろ一種の誇りさえ自覚し、充実した日々を送っていたのです。

「前回開発した姿見の鏡面を応用した、持ち運びし易い折りたたみ式の手鏡についてですが、色は薄いピンク、見た目で差別化を計りつつ……可能なら男女兼用の……失礼……」

それは、新商品の開発の為にホワイトボードでプレゼンをしている時のことでした。会議中であるにも関わらず、ポケットからPHSが甲高い音を立て鳴り響きました。私は会議室に集まった沢山のミヨコさん達に頭を下げ、会議室の片隅に引っ込みました。通話相手は直属の上司で、告げられた内容はあまりにも衝撃的でございました。

「76番目のミヨコさんが……死んだ……」

通話を終えた私は会議室の皆に向けてそう言いました。ミヨコさん達は椅子から飛び上がらんばかりに驚き、否定の言葉を発していました。76番目のミヨコさん……私だけでなく、ここにいるミヨコさん達もお世話になっていたのです。狼狽するのが当たり前……。

「誰が死化粧を……」

「私……私がするように言われました。直属の上司からの命令です」

自分の胸に手を当て窺うように発言するとミヨコさん達は、優しい口調で早く死化粧をするようと言いました。私は丁寧に頭を下げ、会議室から出、堅苦しい水色のネクタイを乱暴に脱ぎ捨て、私は駐車場へ駆け出します。

76番目のミヨコさん……そうです……今回死亡したミヨコさんはアノ時、会社で働くように声を掛けてくださった彼女だったのです。76番目のミヨコさんは、トテモ親切に私のことを世話してくださいました。彼女は会社の先輩でもあり、人生の恩人でもあったのです。そのミヨコさんが、自身が死んだ際、私に死化粧をしてくれるよう前々から託してくださったのでしょう。先程の上司の電話は死亡通知だけではなく、その報せも含まれていたのです。

駐車場に到着すると、アイドリングしたままの黒いワンボックスカーに、黒いスーツを着た男性が4、5人集まっていました。私が「死化粧をしに参りました」と告げれば、ソッと差し出される六角形、必要以上に重たい金属物でした。暗く沈んだ顔で「お窺いしたいことがありますよろしいですか……?」と男に話しかければ「どうぞ……」という返事……。私はオズオズと口を開き、尋ねました。

「ミヨコさんは“誰”に殺されたのでしょうか」

「わかりません。例の財団か、他の組織か……。我々はミヨコさんのご遺体と商品の回収で手一杯でしたので……申し訳ないですが、はっきりとお答えすることは出来ません」

「ドチラにしろ、奴等がミヨコさんを殺したのですね」

私は力強く金属物を握り締めながら、車内の後部座席に入りました。76番目のミヨコさんは2席分スペースを使い、横になっています。死因は一目見てすぐわかりました。白い咽喉を大きく切り裂いた、惨たらしい傷があったのです。首からはドクドクと夥しい血を流し……ミヨコさんの顔は青白く……彼女の頬を撫でればまだ温かい……死んで間もなくといったところなのでしょう。私は涙目で安らかな死顔のミヨコさんを眺めつつ、彼女の腹部に馬乗りになりました。ミヨコさんの髪を結ったゴムを外し、髪の毛を指で梳きます。髪の毛がサラサラと動き、そのたび香ってくるのは、鉄錆と柑橘系の香水が混じった香りでした。その匂いを逃がさまいと、息を吸い込み肺へ満たし、涙を堪えました。だけど、息を吸う度に悲しく遣る瀬なくなって……まだ生きているのではないだろうかと現実を否定したくなって……。

涙を一筋ハラリと落とし、決意を固めました。男から貰った金属物を高く持ち上げ、彼女の顔へ素早く振り下ろすのです。鉄塊はミヨコさんの顔に直撃しました。二度目で鼻の骨が砕け、三度目で顔が平らになり、四回……六回……十二回……二十六回と続け、改めて彼女の顔を見ると、ズクズクに崩れ、グダグダに潰れた目も当てられない有様となりました。最早、誰なのか分かりません。私は逃げるように外へ飛び出しました。

「……済みました。ここまで顔を砕いてしまえば誰かわからないでしょう。”例の場所”に流してくださいまし」

「お疲れ様です……これを組合長様があなたにと……」

「組合……美与子様? 本物の、美与子様からですか……ッ?」

男が私に差し出したのは、白牡丹の絵柄が施された口紅でした。私はどこか呆然とした意識で、ミヨコ……美与子、本物の美与子様と胸の内で繰り返しながら、口紅を受け取りました。男たちが荒々しく車のドアを閉め、発進した後でもその場から動けず、ぼんやりしたまま車止めに腰を下ろします。美与子様から貰った口紅のキャップを取り、クルクル回し中身を検めれば、明るく派手なピンク色をしたソレが顔を出しました。私は直接唇に当て、スス……と動かし紅を引きました。

「綺麗だなぁ」

この一声は口紅に対するものなのか、美与子様に対するものなのか、わかりません。ただ、ピンク色の口紅を少し上に持ち上げ、通常ならどういった女性に似合うのかしらんと頭を悩ませるところですが、そんな余裕はありません。無意識のうちに上唇の肉を食い破り、ポタポタと赤い雫を垂らしていました。痛みは感じませんでした。ただ……顎を伝う血の感触で、唇を噛んでいる事にハッと気付き、舌先でペロリと滴を舐め取りました。次いで歯で食い破った箇所と、顎を伝った血筋を親指で擦り口の形をなぞります。綺麗に塗ったピンクがたちまち赤に上塗りされましたが、構いません。……私は、赤い口紅が一等好きでございましたから……。

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